Bienvenidos al Jardín de Venenos: Las raíces medievales de la medicina

Desde la puerta principal de la tienda de regalos de paredes de cristal en el Jardín de Alnwick en el extremo noreste de Inglaterra, la escena parece bastante inocente. Un césped verde zafiro inglés se inclina suavemente hacia abajo, hacia los tradicionales jardines ornamentales de rosas y bambú. Al otro lado del pequeño valle, el agua cae en cascada por una fuente aterrazada.

Pero un centenar de plantas que se guardan entre rejas en el jardín de este castillo son más amenazadoras, y tienen mucho que decir a los visitantes sobre el veneno y las raíces evolutivas de la medicina.

“Estas plantas pueden matar” advierte dos letreros en una puerta de hierro cerrada con llave que también está marcada con un cráneo y huesos cruzados.

La Duquesa de Northumberland (alias Jane Percy) comenzó el Jardín de Envenenamiento en 2005 como parte de un jardín de 12 acres, elaborado en los terrenos de la casa de su familia, el Castillo de Alnwick.

Muchas de las ciudades y pueblos de Inglaterra tienen jardines boticarios, parcelas históricas que contienen plantas convertidas en tratamientos hace siglos por médicos, herboristas, religiosos y chamanes. La mayoría de estos jardines existen hoy en día para enseñar a los visitantes la historia de la medicina.

Las plantas desarrollaron propiedades venenosas para evitar ser consumidas, explica el Dr. Henry Oakeley, quien ha estudiado los efectos medicinales de las plantas como miembro del Garden Fellow en el Royal College of Physicians. Algunos de esos mismos productos químicos que comenzaron como protección de las plantas, dice, ahora se usan para ayudar a la gente – matando las células cancerosas, por ejemplo, o calmando un músculo hiperactivo o una célula nerviosa dolorosa.

Aún así, el objetivo de Percy no era explorar los beneficios médicos de las plantas.

“La línea entre matar y curar es lo que me interesa”, dice. “La historia de cómo las plantas pueden curar, me parece bastante aburrida, en realidad. Mucho mejor saber cómo mata una planta”.

A los visitantes del Jardín de Venenos se les permite mirar pero no tocar, dice el jardinero jefe Trevor Jones. “No se les permite estar demasiado cerca de las plantas. No se les permite olerlas, tocarlas o probarlas, porque todas tienen la capacidad de matarte. Sólo recibimos a 20 personas a la vez para que el guía pueda ver a todo el mundo, y ver exactamente lo que están haciendo y pueden tomar el control”.

Algunas de las plantas del Jardín de Venenos pueden sorprenderte. Percy ha visto muchas veces a jardineros de patio trasero caminar a través de los jardines y ver las plantas que reconocen de sus patios en casa. No pueden ser venenosos, dicen los visitantes.

La Duquesa de Northumberland sabe más. “Bueno, tengo eso en mi jardín,” dice, “y podría decirte cómo matar con él.”

En realidad no ofrece recetas venenosas. Pero sí confía en que se puede hacer un veneno poderoso con especies de Helleborus, muy parecidas a las que crecen en mi jardín de Seattle. Los extractos de Helleborus se usaban una vez en dosis bajas como purgante para ayudar a los niños a expulsar los gusanos intestinales, explica Percy. Sobredosis asesinadas.

Y no se necesitan muchas bayas de Atropa belladonna (belladona mortal) para matarlas – la planta es común en Inglaterra y crece felizmente en el Jardín de Venenos. La duquesa también advierte que el mero roce con la espesa y verde Ruta graveolens (comúnmente llamada Rue) o el tocar la savia de la Euforia (las plantas similares a Dr. Suess a veces llamadas spurge) puede provocarle a una persona un sarpullido desagradable.

La duquesa está particularmente interesada en hablar a los niños sobre el poder de las plantas para matar.

“Si eres un niño, ¿a quién le importa que la aspirina venga de la corteza de un árbol?”, pregunta. Es mucho más interesante, dice, que en la época victoriana, los niños tenían algo llamado “jarrones de matar”. Los frascos contenían hojas de laurel, que mataban a las arañas o mariposas, pero las dejaban intactas, ideales para los coleccionistas.

El jardín tiene un permiso especial para cultivar plantas de coca y marihuana (ambas están encerradas en jaulas de metal, con cámaras de televisión de circuito cerrado apuntando hacia ellas). Miles de escolares han aprendido de los guías aquí presentes sobre el poder de estas y otras plantas para afectar su propia biología.

Percy no tiene ninguna investigación sobre si el mensaje antidrogas que pretende transmitir es cierto, pero varios guías turísticos dicen que los niños escuchan atentamente – después de pincharse y reírse unos a otros.

A lo largo de la Edad Media y hasta el Renacimiento, las plantas fueron una fuente popular de venenos utilizados en las intrigas de los palacios. Se decía que los miembros de la familia Médicis en Florencia eran extremadamente adeptos, y el envenenamiento no se detuvo allí. En 1978, un miembro de la policía secreta búlgara utilizó una punta de paraguas para inyectar ricino -un poderoso veneno extraído de los granos de una planta de ricino- en la pierna de un disidente político, mientras caminaba por una calle de Londres. (Y sí, una planta de ricino crece en el jardín de veneno de Alnwick.)

Jones, el jardinero jefe, dice que le gusta el aspecto venenoso de este lugar inusual, pero que también tiene debilidad por los usos medicinales de dosis más bajas de las plantas que cultiva. Tiene una planta favorita: una vid baja con flores de vincapervinca. Es una hierba doncella de Madagascar, a veces conocida como Vinca rosea, y, en cierto modo, la planta le salvó la vida.

Hace años, Jones tenía leucemia, y el medicamento utilizado para curar su enfermedad se derivó originalmente de la hierba doncella de Madagascar. Él se asegura de que esta enredadera en particular sea deshierbada por todas partes, y obtiene un poco más de alimento para las plantas.

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